10 Dieren die vroeger gigantisch waren

Toegegeven, ook in onze tijd bestaan er grote dieren. Olifanten, neushoorns en reuzeninktvissen bereiken een respectabele grootte, maar blauwe vinvissen breken met hun lengte van 25 meter alle records. In lang vervlogen tijden leefden er echter dieren waarvan de grootte je helemaal perplex deed staan. Reusachtige vogels beheersten het luchtruim en er vlogen insecten rond die groter waren dan een voetbal. Sommige prehistorische dieren groeiden uit tot proporties die we ons nauwelijks kunnen voorstellen. Hieronder een lijstje met 10 gigantische prehistorische dieren.


Kolossale luiaards

grondluiaards
gigantische luiaards

De luiaards die we tegenwoordig kennen, zijn rustige dieren die in bomen leven en niet veel groter worden dan zo’n 80 centimeter. Dit in tegenstelling tot hun uitgestorven voorouders, de grondluiaards van het geslacht Megatherium. Deze planteneters konden wel tot 6 meter lang worden en 500 keer zwaarder wegen dan de huidige soorten. Onze huidige luiaards hangen met hun klauwen aan takken, maar de grondluiaards bewogen zich voort op 4 poten. Luiaards van het geslacht Thalassocnus zochten hun voedsel onder water en hadden zeegras en zeewier op het menu staan.

Uit de kluiten gewassen kamelen

reuzenkameel

De kamelen die nu op onze aardbol rondlopen kun je niet bepaald ‘klein’ noemen, maar 100.000 jaar geleden waren ze nog véél groter. Uit fossiele resten van deze reuzenkamelen (Titanotylopus), die in Syrië werden gevonden, blijkt dat het prehistorische ‘schip van de woestijn’ een schouderhoogte had van 3 meter en een lengte van 4 meter. In de buurt van deze fossielen werden ook menselijke resten gevonden, en het is niet onmogelijk dat prehistorische mensen deze reusachtige kamelensoort hebben uitgeroeid.


Knaagdieren van het formaat van een stier

Josephoartigasia monesi

Ook knaagdieren bleken miljoenen jaren geleden flink wat groter dan nu. Sommige hadden zelfs het formaat van een… stier! Josephoartigasia monesi was de grootste knaagdierensoort die ooit heeft bestaan. Exemplaren van deze soort waren drie meter lang met een gewicht van 350 kilogram. Ze bewoonden een gebied dat tegenwoordig in Zuid-Amerika ligt. Ze voedden zich met planten en konden zich goed verdedigen tegen roofdieren dankzij hun grote vlijmscherpe tanden.

Slangen meer dan 10 meter lang

Titanoboa

Wie de huidige anaconda al een schrikwekkend dier vindt, moet blij zijn dat hij niet in het Paleoceen leeft. De reuzenslang Titanoboa cerrejonensis werd 12 meter lang en kon 1100 kilogram wegen. Ze leefde in het huidige Colombia in duistere regenwouden, en haar leefwijze geleek sterk op deze van de anaconda. De reuzenslang kon zowat alles oppeuzelen wat ze in haar omgeving vond, zelfs krokodillen en reuzenschildpadden.


Angstaanjagende krokodillen

Krokodillen hebben de mens steeds schrik aangejaagd, ook vandaag nog. Deze beesten met hun indrukwekkende tanden en machtige kaken bestonden al in de tijd van de dinosaurussen. In de loop van miljoenen jaren zijn ze wel een maatje kleiner geworden. De voorouders van de huidige krokodillen waren zo groot dat ze met één hap gemakkelijk een mens konden opslokken – gelukkig bestond de mens toen nog niet. Een krokodilletje om helemaal ‘u’ tegen te zeggen was de Sarcosuchus imperator, die met zijn lengte van 12 meter waarschijnlijk de grootste krokodilachtige was die ooit op aarde geleefd heeft.

Bevers die op beren lijken

reuze bever

Bevers zijn sympathieke dieren die naar hartenlust boomstammen doorknagen en dammen in rivieren bouwen. Hun verre voorouders die minstens 10.000 jaar geleden op aarde ronddoolden, waren echter een flink pak groter. De grootste bekende knaagdierensoort uit de geschiedenis is Castoroides, een beversoort uit het Pleistoceen die 200 kilogram woog en zo groot werd als een beer. De tanden van Castoroides bereikten de lengte van een banaan. Deze reuzenbevers konden net als hun hedendaagse afstammelingen fantastisch goed zwemmen. Hun favoriete hobby was dezelfde als deze van hun verre nakomelingen: dammen bouwen.


De voorouders van Bigfoot

Gigantopithecus
grootste mensaap

Zelfs onze naaste verwanten in het dierenrijk – de mensapen – waren in lang vervlogen tijden veel en veel groter. De voorvaderen van mensapen die zo’n 100.000 tot 1 miljoen jaar geleden de aarde bevolkten, groeiden uit tot ware reuzen. De grootste primatensoort die ooit heeft geleefd, was Gigantopithecus. Deze uitgestorven mensaap kon zonder twijfel model staan voor King Kong. Het beest werd 3 meter lang en woog meer dan 500 kilogram. Zo’n 100000 jaar geleden verdween Gigantopithecus van de aardbodem. Volgens sommige legenden leven er echter nog steeds exemplaren in afgelegen gebieden op de wereld. In de Noord-Amerikaanse bossen bijvoorbeeld, waar ‘Bigfoot’ zou wonen. En ook in de Himalaya zou men af en toe nog een ‘yeti’ tegenkomen…

Haaien die walvissen opaten

megalodon
megalodon2
Karen Carr/wikipedia

Meer dan 3 miljoen jaar geleden was de absolute heerser over zeeën en oceanen de Megalodon. Deze haaiensoort, verwant aan de huidige witte haai, bereikte een respectabele lengte van 18 meter. Hij kon zijn bek zonder moeite tot twee meter ver opensperren en slokte dan ook hele potvissen, dolfijnen en zeekoeien op. Zo’n 2 miljoen jaar geleden verdween ook deze kolossale haaiensoort van de aarde, hoewel sommigen beweren dat er in de duistere hoekjes van de oceanen nog wel een paar rondzwemmen.

Salamanders van twee meter lang

Metoposaurus
Metoposaurus2

De huidige salamanders worden niet veel langer dan 10 tot 15 centimeter. Het zijn levendige amfibieën die kleine insecten en waterdiertjes eten, en waar we verder niets van te vrezen hebben. Dat was 200 miljoen jaar geleden wel even anders, toen de prehistorische reuzensalamander Metoposaurus algarvensis leefde. Zijn platte kop was zo groot als een koffietafeltje. De kaken ervan openden en sloten zich als toiletdeksels. Metoposaurus schrok er niet voor terug om kleine dinosauriërs en zoogdieren op te peuzelen.

Insecten zo groot als vogels

Arthropleura reuze insecten
gigantische libelle

Insecten en spinnen zijn geen aantrekkelijke dieren. Muggen, duizendpoten, kakkerlakken: ze kunnen meestal niet op onze sympathie rekenen. Sommige mensen lijden zelfs aan een vergevorderde spinnenfobie. Toch mag iedereen zich gelukkig prijzen met de relatief kleine afmetingen van de huidige insecten en spinnen. Van de flink uit de kluiten gewassen exemplaren die miljoenen jaren geleden leefden, zou je pas een fobie krijgen. Wat te denken van libellen die zo groot waren als een hedendaagse zeemeeuw? Of schorpioenen van meer dan anderhalve meter lang? En van een prehistorische duizendpoot als Arthropleura, die gemakkelijk 2,5 meter lang kon worden en 30 centimeter breed, zou je haar al helemaal overeind gaan staan…